¿El futuro del cañón eléctrico está en los pequeños calibres y en la defensa antiaérea?

Si Estados Unidos puso fin a su programa de cañones eléctricos o cañones de riel en 2021, otros programas en todo el mundo han perseverado de esta manera y ahora parecen estar alcanzando una cierta madurez tecnológica.

Este es particularmente el caso del programa chino, que parece estar cada vez más cerca de las pruebas operativas, si creemos en las recientes declaraciones de los ingenieros chinos responsables de este proyecto. Pero China no es la única que se acerca a una solución operativa: Japón, así como Francia, también están avanzando rápidamente hacia esa solución.

Estos programas comparten, además de un calendario similar, un enfoque tecnológico común. De hecho, lejos de intentar reproducir el sistema estadounidense de gran calibre, para sustituir la artillería tradicional, todos recurrieron a municiones de calibre mucho más pequeño, para fabricar sistemas antiaéreos, antimisiles y antidrones, con características únicas y notables.

¿Cómo funciona un cañón eléctrico o Railgun?

Desde la aparición de la pólvora en China en el siglo XI, cañones, obuses y otras armas de fuego han funcionado de la misma manera. Al arder, la pólvora libera una gran cantidad de gas caliente, impulsando el proyectil hacia el cañón del arma y dándole su trayectoria.

Cañón eléctrico Railgun chino LST
Una de las fotografías en primer plano del Railgun chino instalado para pruebas en el LST de la Armada china.

Evidentemente, a lo largo de diez siglos se han producido muchos avances, ya sea en la calidad de la pólvora, en la resistencia y longitud de los tubos, en la calidad de los proyectiles, etc. Así, los sistemas de artillería modernos tienen prestaciones muy elevadas, superiores a las de los cañones de la Segunda Guerra Mundial, con un alcance a menudo más que triplicado para un calibre determinado y una precisión incomparable.

La pistola eléctrica utiliza un campo electromagnético para dar al proyectil, colocado sobre un riel (de ahí el nombre Railgun), su velocidad inicial. Desde un punto de vista teórico, esta solución ofrece muchas ventajas, siempre que se disponga de una fuente eléctrica potente.

En particular, permite prescindir de una reserva de pólvora, que es a la vez voluminosa, particularmente difícil de transportar y que genera riesgos importantes en combate. Además, permite dar al proyectil una velocidad inicial mucho mayor, para la misma longitud del tubo, que la propulsión de pólvora, incluso más allá del umbral hipersónico.

De hecho, potencialmente permite alcanzar alcances o altitudes inaccesibles a los sistemas de artillería convencionales. Así, durante sus pruebas, la Marina estadounidense estimó que su programa Rail Gun podría alcanzar un alcance de 200 km con una velocidad de salida de Mach 7, e incluso más de 350 km, si esta velocidad se llevara a Mach 10.

El estancamiento del programa estadounidense Railgun de gran calibre

Sin embargo, el Railgun no está exento de limitaciones. Como se dijo anteriormente, debe tener disponible una importante potencia eléctrica, como ejércitos de alta energía, láseres o cañones de microondas.

Cañón de riel de la marina estadounidense
El programa de la Armada de EE. UU. fue abandonado en julio de 2021

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